Cuidado con los contaminadores | Levin Papantonio Rafferty - Bufete de abogados de lesiones personales

Los contaminadores cuidado

Los contaminadores cuidado

por Duwayne Escobedo

 

Papantonio promete limpiar el 'patio trasero'

Desde las ventanas de su oficina, Pensacola parece un paraíso costero. La ciudad costera atrae a visitantes de todo el mundo a sus playas de arena blanca.

Esta vista pintoresca que mira hacia el centro de la ciudad, la bahía de Pensacola y más allá hasta la isla de Santa Rosa está comiendo en la conciencia de Mike Papantonio.

Papantonio está recién ayudando a la pequeña ciudad de Spelter, Virginia Occidental, a ganar uno de los casos ambientales más grandes del país. Obligará a DuPont Co. a limpiar una pila de desechos tóxicos negros humeantes y amenazadores que han envenenado el agua, el suelo, el aire, los residentes, todo, durante casi un siglo. Los 112-acres de desechos acumulados tan altos como 100-pies le recuerdan a Papantonio un pasaje en el "Infierno de Dante" que describe el infierno.

Pensacola no es el infierno. Pero tampoco es el cielo.

Y es por eso que Papantonio no está celebrando mucho un hito ambiental. Por eso no está descansando. Es por eso que está inquieto. Por eso dice con una voz decidida similar a los vaqueros interpretados por Clint Eastwood: "Voy a empezar a hacer casos como este en nuestra área. Estoy listo para eso".

Papantonio y su equipo legal ahora han hecho este caso y el acuerdo de $ 70 millones en 2004 contra ConocoPhillips, que permitió la limpieza de la contaminación y brindó monitoreo médico a los residentes de Pensacola de una antigua planta de fertilizantes que comenzó a operar en 1889.

Él sabe que Pensacola tiene cinco sitios tóxicos de Superfund, que solo están detrás de Houston y Tampa en número a lo largo de la Costa del Golfo. International Paper, Solutia, Air Products y Gulf Power son algunos de los mayores responsables de la contaminación de la ciudad que aún están en funcionamiento. Él también lo sabe.

"Este equipo puede ir y tomar casos en cuatro de nuestros lugares más contaminados en los Estados Unidos y ayudar a limpiarlos", dice. "Pero este equipo tomará los casos en nuestro propio patio trasero. Tenemos a los mejores abogados ambientales en esta área y estarán aquí por décadas".

Mientras continúa hablando, Papantonio se pone más animado, más fuerte y más enojado.

"Tenemos un problema generacional aquí", dice. "Tuvimos una generación de políticos, tipos de medios, empresarios, médicos y profesionales que sabían mejor pero permitieron que la devastación ambiental ocurriera de todos modos. Habrá una reacción violenta".

Ya está pensando en los próximos casos ambientales que Levin Papantonio y sus socios harán en el noroeste de Florida, pero aún no está listo para revelarlos.

Presionado al respecto, él hace solo papel a la compañía de papel y madera International Paper. Levin Papantonio presentó una demanda el año pasado en nombre de un puñado de residentes de Cantonment contra la compañía, la compañía de papel más grande del mundo.

Construida en 1941, la planta de celulosa comprada por IP en 2000 durante décadas ha arrojado sus residuos a la cercana Eleven Mile Creek, una de las vías navegables más contaminadas de Florida.

"International Paper está disponible por libre reinado porque tienen un proceso regulatorio cautivo. Es lo mejor", dice, señalando que el principal regulador ambiental de Florida se unió a la compañía en 2004. "Hay cosas que nadie ha podido superar, pero lo haremos".

Si el caso Dupont en Virginia Occidental es un indicio, los funcionarios de la compañía del área de Pensacola, los reguladores estatales y locales y sus abogados podrían querer dejar de subestimar a Papantonio y su poderoso equipo ambiental. Ese equipo incluye The Cochran Firm, dirigida por Farrest Taylor, y Kevin & Madonna, dirigida por Robert F. Kennedy Jr.

En la demanda colectiva de West Virginia, durante más de 90 años, la planta de fundición de zinc dirigida por DuPont, con sede en Nueva York, TL Diamond y otros, produjo más de 4 mil millones de libras de cinc y 400 millones de libras de materiales de polvo de cinc utilizados en la protección contra la corrosión. Productos, pigmentos de pintura y ánodos de batería. Dejó a los residentes del área expuestos a niveles tóxicos de arsénico, cadmio y plomo.

DuPont estuvo involucrado con la propiedad desde 1899, cuando compró el terreno para un molino de pólvora. Más tarde, la compañía vendió la propiedad y Diamond operó la planta de fundición durante más de 20 años.

Aunque DuPont comenzó a abordar los problemas ambientales en 1996 en el antiguo sitio de la fundición de zinc, no hizo nada por las comunidades circundantes que habían sufrido décadas de contaminación. En 2001, DuPont recompró el sitio y todas las actividades de fundición de zinc activas cesaron.

Papantonio y su equipo demostraron durante las seis semanas de prueba que la compañía conocía los desastrosos problemas ambientales y de salud, pero los encubrió deliberadamente.

El llamado "Informe 1919" de DuPont documenta que las vacas y los caballos se están muriendo y que la hierba y los cultivos no crecen en el área que rodea la planta de fundición de zinc.

Después de descontar el experto experto en toxicología / evaluador de riesgo de DuPont, un Dr. Joseph Rodricks con ENVIRON, se descubrió que la investigación de la compañía química mostró que las tasas de cáncer del Condado de Harrison no solo eran más altas que en el resto de West Virginia, sino más altas que en el resto del mundo. Nación, especialmente para los cánceres de pulmón asociados con la exposición al arsénico y al cadmio.

También el abogado de Levin Papantonio, Ned McWilliams, y la investigadora Carol Moore, reunieron información que mostró que la compañía canalizó el agua del contaminado West Fork River a las casas de los residentes, después de revisar algunos documentos de la compañía 50,000 entregados al mismo tiempo.

Más documentos finalmente entregados por DuPont al final del juicio "sin duda habrían triplicado" los daños punitivos, dice Papantonio.

Papantonio dice que después de ver imágenes de los daños ambientales de DuPont y de conocer a Lenora Perrine hace tres años, estaba decidido a resolver el caso.

Perrine, cuya casa se encuentra casi sobre el montículo tóxico, encabezó los esfuerzos para lograr que DuPont realice el trabajo de limpieza. Nadie la escucharía hasta que llegara Papantonio y su banda de abogados.

"Dupont la ignoró y actuó como si fuera una lunática", dice Papantonio sobre la mujer de 80, cuyo marido era un veterano condecorado de tres guerras. "Ella nunca causó ningún problema y no quiso causar problemas. Pero llegó al punto de que no podía tolerar la deshonestidad de DuPont. En el juicio, nunca olvidaré que ella dijo que soy demasiado vieja para beneficiarme de ella". esto. Pero mis hijos y nietos son los que pienso todos los días ".

Agrega: "Nunca quise hacer más bien a un grupo de personas porque se lo merecían. Estas son las personas más confiadas y decentes que jamás conocerás. No estoy exagerando".

Para Moore, su compromiso con la comunidad de Spelter se produjo durante las pruebas iniciales de hogares en un área de dos cuadras cerca del basurero tóxico. Ella recuerda vívidamente a una niña de 2 que dormía en el piso de la sala de una casa donde ingresó con el Dr. Kirk Brown.

"El Dr. Brown prueba el piso al lado de un niño de 2, él prueba la parte superior de un gabinete, alrededor de un ventilador de techo y en el ático", recuerda. "Las mediciones están fuera de las listas. Él grita: ¡Que alguien saque al niño de ese piso!" Todo lo que puedo ver es que 2, de un año de edad, dormido en el suelo. Eso me vendió ".

Los niveles de cadmio, por ejemplo, se encontraron 2,000 veces los niveles normales. No se conoce ningún nivel seguro de cadmio. El arsénico fue más que 1,000 multiplicado por niveles seguros.

Reflexionando sobre el caso, Papantonio dibuja muchas similitudes entre el caso DuPont en Virginia Occidental y el caso ConocoPhillips en Pensacola.

La mayor similitud, dice, es que las agencias obligadas a regular ambas compañías, en cambio ayudaron a cubrir el alcance de los daños.

La jefa del Departamento de Protección Ambiental de Virginia Occidental es la secretaria Stephanie Timmermeyer, quien fue consultora y abogada de DuPont.

Un regulador de DEP destruyó documentos a petición de la compañía, afirma Papantonio.

En otro caso, hubo un correo electrónico en el que se afirmaba que un funcionario de DuPont solicitó al presidente del Tribunal Supremo del estado que ayudara a que el caso desaparezca. La justicia ha negado el alegato.

Kennedy acusó durante el juicio que el DEP de Virginia Occidental "era un títere para esta compañía".

En ConocoPhillips, los registros indicaron que el departamento de salud estatal y ECUA sabían que el agua potable estaba contaminada en Pensacola tan pronto como 1958.

"Uno de los grandes paralelos es el proceso regulador disfuncional", dice Papantonio. "(Los reguladores) olvidan que se supone que representan a la gente".

Lamentablemente, Papantonio dice que tanto en el caso de Spelter como en el de Pensacola hay residentes, a pesar de la evidencia, que continúan respaldando a las grandes corporaciones.

"Tenías una pequeña facción de personas en West Virginia dispuestas a apoyar a las grandes empresas, en lugar de a sus vecinos y familiares", dice. "Lo mismo ocurrió aquí. Son como los Tory durante la Revolución que apoyaron a los casacas rojas. Son los tipos que siempre apoyan el status quo".

Papantonio ya no está interesado en el status quo cuando se trata del entorno de Pensacola y tampoco lo están algunos de sus jóvenes abogados ambientales, como McWilliams, Nathan Bess, Amanda Slevinski y Brian Barr. Él dice que se enfrentarán a los contaminadores por lo menos durante las próximas cuatro décadas.

"Sabes que no se trata del dinero", dice Papantonio. "No necesito ganar más dinero. Para mí se trata de capacitar a abogados más jóvenes en esta organización y otras organizaciones para que hagan esto durante los próximos años de 40. Es por eso que dedico tiempo a juicios y manejo de casos. Nuestros jóvenes, esto es una llamada de atención. Se están volviendo muy militantes sobre el medio ambiente y rechazan el concepto de trabajo a cualquier costo ".