Fraude de inversiones: el "esquema Ponzi" | Levin Papantonio Rafferty - Bufete de abogados de lesiones personales

Fraude de inversiones: el “esquema Ponzi”

Como parte de una serie en curso sobre varios tipos de fraude financiero y de valores y cómo protegerse, este artículo discutirá uno de los estafadores más venerados: el infame "Esquema Ponzi".

En muchos sentidos, el esquema Ponzi es similar al esquema de pirámide o sistemas de comercialización de niveles múltiples. Ambos esquemas se basan en infusiones de efectivo de inversores posteriores para pagar a los que ingresaron antes. Sin embargo, hay una diferencia significativa. En un esquema de pirámide de marketing multinivel (MLM), cada inversor que entra en el sistema puede beneficiarse de los que vienen después, siempre que puedan reclutar a otros (esto se conoce como una "línea descendente"). 

Si bien los esquemas de MLM pueden ser cuestionables, son (generalmente) legales; los que están arriba no tienen acceso a los fondos de inversión entrantes. Además, aunque el énfasis en un esquema MLM se coloca en el reclutamiento de una "línea descendente", siempre existe la venta de algún tipo de producto real o servicio involucrado. En un esquema Ponzi, todos los ingresos de inversión se pagan a aquellos en la parte superior, que luego, supuestamente, distribuyen este dinero a los participantes. Nunca hay una inversión subyacente real. Básicamente, los inversores están comprando lo que equivale a "thin air": sus devoluciones dependen únicamente del dinero que las víctimas posteriores ingresan en el plan. La vieja expresión "robar a Peter para pagarle a Paul" es una excelente descripción de cómo funciona el esquema Ponzi. Eventualmente, sin embargo, los inversionistas intentan cobrar, y / o se vuelve imposible reclutar nuevos inversores. Como resultado, el dinero se agota y todo el plan colapsa.

El esquema Ponzi lleva el nombre del estafador del siglo XX Charles Ponzi. Un inmigrante de Italia, Ponzi llegó a los EE. UU. En 20, según sus memorias, "con $ 1903 en efectivo y $ 2.50 millón en esperanzas". Después de varios años de ser un ladrón y estafador de poca monta, Ponzi ideó un plan en la década de 1 que involucraba “Cupones de Respuesta Internacional” que podían comprarse en el extranjero e intercambiarse por sellos postales en los EE. El concepto subyacente básico se conoce como "arbitraje", que es la compra de un valor o un activo a bajo costo en un mercado para venderlo rápidamente en otro mercado con una ganancia. Esto en sí mismo no es ilegal. Sin embargo, las afirmaciones de Ponzi de rendimientos enormes y rápidos y la falta de un producto de valor real subyacente lo dejaron expuesto a cargos de fraude, por los que finalmente fue condenado. Ponzi fue sentenciado a cinco años de prisión cuando su proverbial castillo de naipes se derrumbó.

Aunque los perpetradores de los esquemas Ponzi pueden ser muy sofisticados, hay señales de advertencia que debe buscar. Una cosa a tener en cuenta es que no existe una inversión libre de riesgo; Si bien algunas inversiones son más seguras que otras, siempre existe cierto riesgo de pérdida. Esto es particularmente cierto de las inversiones con mayores rendimientos. Una buena regla general es que cuanto mayor sea el rendimiento, mayor será el riesgo. Una de las indicaciones más comunes de un esquema Ponzi es una promesa de rendimientos garantizados, especialmente rendimientos extraordinariamente altos en un tiempo poco realista. Del mismo modo, las devoluciones que son muy consistentes en el tiempo también pueden ser una bandera roja. Todas las inversiones están sujetas a las fluctuaciones del mercado, que aumentan y disminuyen en períodos de tiempo. Cualquier inversión que pretenda mostrar rendimientos estables y consistentemente positivos debe verse con sospecha.

También debería haber una transparencia completa. Las "inversiones" ofrecidas por los perpetradores de esquemas Ponzi generalmente no están registradas en la Comisión de Bolsa y Valores ni en las agencias estatales. Sin dicho registro, es prácticamente imposible verificar la información sobre la empresa, sus finanzas e historial, o sus productos o servicios. La (s) persona (s) que ofrecen estas oportunidades de inversión pueden ser reacias a explicarlas, e incluso pueden ser reservadas acerca de todo el asunto. Puede que le resulte difícil obtener cualquier tipo de información por escrito. Si no comprende qué es lo que está comprando, y / o si el vendedor no está dispuesto a proporcionar una divulgación completa, lo mejor es retirarse.

Antes de invertir en cualquier cosa, asegúrese de que el vendedor o corredor tenga una licencia válida según lo exige la ley y que la inversión esté registrada en la SEC. Si recibe declaraciones que contienen inconsistencias e información errónea, o si se siente presionado a transferir sus devoluciones en lugar de cobrarlas, es probable que ya lo hayan aceptado. Si este es el caso, debe comunicarse con la SEC lo antes posible, así como un abogado calificado de valores